冯志伟:我与计算语言学的缘分二

  继续转载冯志伟老师的《我与计算语言学》,原文发表在《现代语文》07年第9期。

  我是一个普通的凡人,当然不可能有上述学者那样的远见卓识。我是在一个偶然的机会与计算语言学结下了不解之缘的。这里,我愿意说一说我与计算语言学的这种缘分。
  我于1957 年高中毕业后,考入北京大学地球化学专业本科就读,当时我非常崇拜俄罗斯地球化学家费尔斯曼(Felsman),一心想研究化学元素在地球上的分布规律。就当我在北京大学认真学习地球化学的前后,国外兴起了数理语言学,建立起了完善的理论和方法,并且在许多大学中开设了数理语言学的课程。数理语言学作为一个独立的学科出现在现代语言学的百花园中。在五十年代虽然还没有出现“计算语言学”这个名称,但是,数理语言学与后来出现的计算语言学有着密切的联系。北京大学高举五四“民主”和“科学”的大旗,学术空气非常自由,北京大学的图书馆藏书丰富,学生可以阅读到各种最新的科学杂志,了解到国内外最新的学术发展动向。当时我才十九岁,求知的愿望非常强烈,对于新事物极为敏感,我成为了北京大学图书馆的常客,整天泡在图书馆的书海之中。一个偶然的机会,我在北京大学图书馆馆藏的1956 年出版的美国《信息论》 (IRE Transaction, InformationTheory)杂志上,读到了美国语言学家乔姆斯基(N. Chomsky)的论文《语言描写的三个模型》(Three models for the description of language),被乔姆斯基在语言研究中的新思想深深地吸引了。乔姆斯基在他的文章中,提出了形式语言和形式文法的新概念,他把自然语言和计算机程序设计语言置于相同的平面上,用统一的数学方法进行解释和定义,提出了语言描写的三个模型。用数学方法描写的这三个模型是这样地抽象,它们既可以用于描写自然语言,又可以描写计算机程序设计语言。我预感到这种语言的数学描写方法,将会把自然语言和程序设计语言紧密地结合起来,在信息的处理和研究中发挥出巨大的威力。于是,我下决心来研究数学方法在语言中的应用这个问题,开始了我从事计算语言学研究的美梦。
  我的这个计算语言学的美梦一直做到现在,悠悠岁月,艰辛备尝。
  1959 年,经领导批准,我从理科转到中文系语言学专业从事语言学的学习。转入语言学专业之后,我一面学好传统语言学的各门课程,一面利用课余时间,继续研究数理语言学的问题,我尽量充分地利用北京大学图书馆丰富的藏书和最新的杂志,跟踪着国际上数理语言学发展的足迹。1964 年我考上了语言学理论的研究生,经导师同意,我的研究生毕业论文的题目定为《数学方法在语言学中的应用》,在我国语言学研究中,首次系统地、全面地来研究数理语言学这个新兴学科。
  北京大学中文系的著名语言学家王力先生和朱德熙先生都支持我的数理语言学研究,王力先生对我说:“语言学不是很简单的学问,我们应该像赵元任先生那样,首先做一个数学家、物理学家,然后再做一个合格的语言学家。”朱德熙先生对我说:“数学和语言学的研究都需要有逻辑抽象的能力,在这一方面,数学和语言学有共同性。”北京大学的这些第一流的学者,总是站在科学的最前沿来看待学术的发展,他们的鼓励给了我以巨大的力量。
  可是,不久便发生了文化大革命,王力先生和朱德熙先生都被打成反动学术权威,我的数理语言学研究也随之失去了支持,我被分配到云南边疆的一所中学里教物理课。

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